Jerry Owassi of the Volunteer Lawyer Project

What is the Volunteer Lawyers Project?

The Volunteer Lawyers Project is a Not for profit Corporation which provides free legal services to low income individuals and small not-for-profit groups in Erie County. We help clients with Divorce, Non-Parent Custody, Guardianship, Article 81 Guardianship, Real Property, Income Tax, Wills, Bankruptcy, Small Estate, Immigration, Child support, Unemployment Benefits, Eviction Defense, Power of attorney, Collection Defense, Name Change, Special Education, etc.

What type of services does VLP offer?

At VLP, we provide free legal services for low income individuals and small not-for-profit groups in Erie County. We also provide free legal services to individuals and families living with HIV/AIDS in Erie, Niagara, Chautauqua, Cattaraugus, Allegany, Genesee and Wyoming counties. For more information you can call the confidential line which is 716 847 0662 ext. 315 or 319.

Give me an example of how you served the refugee/immigrant community?

Through its immigration department, VLP has always served the refugee/immigrant community, we have attorneys going to the Buffalo Detention Facility to provide free legal orientation, and to represent some of the clients that can’t afford an attorney. We have refugees/immigrants calling our office, or even walking in to get services. And it’s not always for immigration issues, they come to us with various kind of legal issues and we help them with that as long as they qualify for our services. Since last year VLP has partnered with six other legal providers in a project called The Coordinated Refugee and Asylee Legal Services Funded by the J.R Oishei Foundation. Through that project we were able to reach and help even more refugee/immigrant communities.

It is no secret that law school is expensive, and one incentive to be a lawyer is for the money. That being said, how can something like VLP exist? Is hard to come by volunteers?

Yes you’re right, law school is relatively expensive, but attorneys that work at VLP are not volunteers. They are paid attorneys who work to better the community and help people who cannot afford to hire a private attorney. And as far as the attorneys that volunteer for us; most of them have their own practices, they are private attorneys who once in a while want to take on a case through VLP as their contribution to help making the community a better place. As a reward for their contribution, VLP offers them CLE credits and many more advantages.

Aside from providing services to low income people, do you help businesses and/or nonprofits?

VLP help Non-Profit Organizations with Incorporation, Tax exempt status, zoning issues, Insurance questions, Building Codes, General Business and corporate advice, Drafting by-laws and organizational constitutions, Navigating Federal. State and Local Government Regulations.

As an example on how we help refugees/immigrant communities; we are currently helping numerous refugee based non for profit organizations to get incorporated and to get tax exempt status.

How about non-English speaking folks?

As I mentioned before, VLP provides free legal services for low income residents of Erie County no matter what your ethnicity is, your background, your gender, your sexual orientation, where you are from or the language that you speak. For non-English speaking clients, all they have to do is to call our office and speak the name of their language once a person answer. The staff will then put the client on hold and get the interpreter right away, it doesn’t matter what the language is; we will get someone to talk to you. We use a phone interpreting service that help us serve clients more efficiently. And we also have staff that speaks multiple languages. Every single staff in our office has access to an over the phone based interpreter so speaking a language other than English is not a bar from receiving our services.

What is the CRLS Project?

The CRLS Project which stands for Coordinated Refugee and Asylee Legal services aims to provide culturally and linguistically appropriate legal services to refugee/immigrants communities. The CRLS Project is funded by the John R. Oishei Foundation and it includes seven legal providers which are: The legal Aid Bureau of Buffalo, Journey’s End, Vive Inc., Neighborhood Legal Services, Western New York Law Center, Legal service for the Elderly and the disadvantaged of Western New York and us the Volunteer Lawyers Projects.

We have seven legal providers working together to ensure successful delivery of legal services. Ever since the project started which was last year, we have made some significant change in the lives of refugees and immigrant. As an example; last year a Burmese tax preparer took advantage of the language barrier of people from his community by claiming to help them get a big refund. What he did was he claimed some credits that the clients were not entitled to and took part of their refund. When the IRS found out about the scam, they started to ask the member of these communities to pay back the money that they were not entitle too. A lot of the Burmese clients had no idea of what was going on and most of them couldn’t afford to pay back the IRS. In partnership with the Burmese Community Support Center, VLP reach out to the Burmese community and offered to help them by working out a deal with the IRS.

That Burmese preparer did it to a little over a thousand people and VLP has managed to help a lot of them, we are still helping them as we speak.

Recently the legal aid bureau and the Legal Service for the Elderly disabled and disadvantaged of WNY helped some immigrants’ community get over the language barrier between them and the police. Earlier this year they were some reports of break-ins into refugees home and the victims couldn’t communicate with the police due to the language barrier. After one victim was shot and thank God he didn’t die, Attorney Lisa Strand and a couple of staff from LAB and LSED took the matter into hand and where able to get a positive feedback from the police and city hall to improve the police communication with non-English speaking refugees and immigrant community.

We have many more stories like this where other legal provider partner were involved. One of our goal at the CRLS project is to do some community lawyering, improve the condition of living of the refugee/immigrant population, help them achieve their goals, and be on their sides when they need legal assistance. The CRLS project staff are very diverse and linguistically and culturally competent.

What type of events does VLP host?

VLP host a various type of event including outreach based events. Just as an example, VLP was recently at the veteran stand down outreach a few weeks ago where our attorneys provided free consolations to veterans.

We also offer CLE trainings and we are currently preparing for an event that we host jointly with the Legal Services for the Elderly and Disadvantaged of Western New York called the championship for Justice BASH. It will take place at the hotel Lafayette on November 20th for more information people can visit our website www.ecbavlp.com

How can our readers learn more about VLP?

VLP is present on social media, your readers can learn more about VLP by checking our website which is www.ecbavlp.com, they can call or office to get more information at 716 847 0662; they can also check us out on Facebook by searching Erie County Bar Association Volunteer Lawyers Project, the same thing goes for twitter and LinkedIn.

Last words? Anything you want people to know?

I would like to conclude this interview by thanking Karibu news for having me today. I really appreciate your initative of providing the news in various languages. Buffalo’s population is growing and the need for diversity in languages is growing as well. As a response to that growth in foreign population, and diversity, the CRLS project and newspapers like Karibu News saw the day, hopefully in the coming months or years other initiatives will follow to make Buffalo one of the most culturally diverse places to live. If you need to learn more about what VLP and the CRLS project, feel free to contact me at jowassi@ecbavlp.com.

Thanks again for having me


Qu’est ce qu’est the Volunteer Lawyers Project?

Le Volunteer Lawyer Project est une organisation à but non lucratif qui fournit des services juridiques gratuitement aux habitants à revenu modeste de la contré de Erie. Nous offrons aussi nos services au petite ONG qui veulent se former ou qui sont déjà former et ont besoin d’aide. Nos services sont les suivants : Divorce, la garde non-parentale, La tutelle, la tutelle selon l’article 81, Impôt sur le revenu, Testament, Immigration, Faillite, Procuration, Changement de nom, la défense contre l’expulsion, les questions d’éducation et bien d’autre.

Quels sont les services que VLP Offres?

A VLP, Nous Fournissons gratuitement les services juridiques aux habitants à revenu modeste de la contré de Erie. Nous fournissons aussi les mêmes services aux personnes atteintes du SIDA ou qui ont le virus VIH. Pour ces cas, nous servons les contrées suivantes : Erie, Niagara, Chautauqua, Cattaraugus, Allegany, Genesee et Wyoming. Ces services sont confidentiels, pour plus d’informations, appeler les 716-847-0662 extensions 315 ou 319

Donner moi un exemple de comment vous servez les réfugiés/ communautés d’immigrés?

A travers son services d’immigration, le Volunteer Lawyers Project a toujours été les refugiées et les communautés d’immigrants. Nous avons des avocats qui vont à la Prison de Batavia deux fois par semaines pour donner des sessions d’orientation légales aux détenus sur leurs droits, et en passant ils prennent quelque cas de détenus qui ne peuvent pas s’offrir les services d’un avocat privée. Nous avons plusieurs refugiée et immigré qui appels notre bureau, il y’en a mêmes qui y vienne sans rendez-vous pour chercher de l’aide à leur problème juridique. Très souvent ce n’est pas seulement pour des questions d’immigration qu’ils viennent vers nous ; ils viennent pour des consultations sur plusieurs problèmes juridiques et nous les aidons du moment où ils sont conformes à nos critères de pré-sélection. Depuis l’année passée, VLP s’est associe à six autres organisations juridiques dans un projet appelé, the Coordinated Refugee and Asylee Legal Services, ce projet est sponsorisé par la fondation J. R. Oishei. A travers ce projet, VLP était en mesure d’aider encore plus de refugie et de communauté d’immigrées.

Ce n’est pas un secret que l’école de droit est chère, et l’une des raisons pour devenir avocat c’est de se faire de l’argent ; comment une organisation comme VLP peut exister ? Est-ce dure de recruter des avocats volontaire ?

Oui vous avez raison, l’école de Droit est relativement cher, mais les avocats qui travaillent a VLP ne font pas du bénévolat, ils sont payés, et ils aident à contribuer au bien-être de la communauté et ils aident ceux qui ne peuvent pas se payer les services d’un avocat privé. En ce qui concerne les avocats qui font du bénévolat, ils ont eux-mêmes leurs propres cabinets. Par besoin de charité et de contribution à la communauté, ils prennent certains de nos cas gratuitement. Et ce n’est pas parce qu’ils les prennent gratuitement, qu’il faut s’imaginer qu’ils ne prendront pas le cas au sérieux ; c’est faux. Ils ont une réputation à garder et en récompense, VLP leurs offre des crédits qu’on appelle CLE, c’est réservé aux avocats. En faisant du volontariat pour VLP ils ont beaucoup d’autres avantages.

Hors mis les services que vous offrez aux personnes à revenu modeste, vous aidez aussi les entreprises et/ou les ONG ?

VLP aide les ONG à comprendre et à obtenir l’incorporation, le statut d’exonération fiscale, la situation géographique, les questions d’assurances, les code de bâtiments (lois de construction), conseil général, élaboration de statuts (arrêtés), navigué les lois fédérales et les régulations du gouvernement locale.

A titre d’exemple sur comment nous aidons les refugies et communauté d’immigrées ; nous sommes actuellement en train d’aider plusieurs ONG  affiliée a des refugiés ou immigrées à être incorporé et à obtenir le statut d’exonération fiscale.

Qu’en est-il des gens qui ne parlent pas anglais ?

Comme je l’ai mentionné au début, VLP fournit les services juridiques gratuitement aux habitants à revenu modeste de la contré d’Erie et ce, peu importe ton ethnie, ton genre, ton orientation sexuelle, tes origines, ou la langue que tu parles. Pour ceux qui ne parlent pas anglais, tout ce qu’ils ont à faire c’est d’appelé notre numéro, et répéter le nom de la langue dont il parle jusqu’à ce que notre secrétaire ou la personne qui vas décrocher vous trouve un interprète. Cela prend généralement entre 2 et 5 minutes. Nous utilisions le système d’interprétation téléphonique pour nous aider communiquer plus facilement avec nos clients, en dehors de ça ; un bon nombre d’employés de VLP parle deux ou plusieurs langues. Tous les employés de VLP ont accès aux services d’interprète téléphonique donc le fait que vous ne parlez pas anglais n’est pas un obstacle pour recevoir nos service.

Qu’est-ce qu’est le CRLS Project?

Le CRLS projet est un projet coordonnée, qui a pour but d’aider les réfugiés et demandeur d’asile en leurs octroyant les services juridiques gratuit, tout en tenant compte et en respectant leurs origines, leurs culture et leurs langues maternelle. C’est un projet qui est sponsorisé par la fondation J. R. Oishei. LE CRLS Project est composé de sept partenaires qui fournissent aussi les services juridiques gratuits. Ces partenaires sont : Legal Aid Bureau of Buffalo, Journey’s End, Western New York Law Center, Legal Services for the Elderly, Disabled and disadvantaged of Western New York, Neighborhood Legal Services, Vive Inc., et nous le Volunteer Lawyers Project.

Depuis le début de ce projet, nous avons réalisé des avancées significatives dans l’amélioration du quotidien des populations que nous servons. Parmi tous les problèmes que nous aidons, le plus récurrent est celui de la barrière linguistique. Comme cas, récemment au tout début de cette année, la population qui habite le quartier West-side, en majorité réfugiée et immigrants, ont été victime de vol à main armé, et de cambriolage. Les victimes ont tenté d’appeler la Police en vain, toutes les fois que les policiers se rendaient au lieu du crime, il leur était difficile d’avoir une description complète de ce qui s’est réellement passé du a la barrière de la langue. Vu que les policiers n’apportaient pas avec eux un interprète, il était alors difficile de résoudre ce genre de cas ; jusqu’à ce qu’un jour, un des réfugiés a été fusillé par son agresseur, heureusement pour lui qu’il n’était pas mort. Cet incident a poussé les membres du CRLS Project, en particulier madame Lisa Strand qui est avocat a Legal Aid Bureau en compagnie de ses collègues de bureau, ainsi que Mr. Fidele Menavanza qui travail a Legal Service For the Elderly, Disabled and disadvantaged of Western New York de pouvoir agir. Apres un long processus légal, des pressions sur la police et la mairie centrale, ils ont réussi à obtenir, des avancées significatives qui mèneront (si tout se passe comme prévu) à la suppression totale de la barrière linguistique entre les forces de l’ordre et les gens qui ne parlent pas anglais. Après tout, les lois existent pour servir tout le monde peut-importe a quoi vous ressemblez ou la langue que vous parlez.

Quel genre d’évènement VLP organise?

VLP organise plusieurs type d’évènement ; des campagnes de sensibilisation aux formations pour obtention du CLE (avocat uniquement).   

A titre d’exemple, VLP était récemment présent au Veteran Stand Down. Un évènement organisé pour les vétérans. Les avocats de VLP ont donné des consultations gratuites aux vétérans qui étaient présent.

Le 20 Novembre VLP en partenariat avec LSED vas organiser un évènement appeler Championship For Justice BASH, ce sera à l’hôtel Lafayette. Pour plus d’information sur cet évènement visiter notre site web au www.ecbavlp.com

Comment nos lecteurs peuvent découvrir plus au sujet de VLP ?

VLP est présent dans les réseaux sociaux, nous avons Facebook, twitter et LinkedIn, il vous suffit juste de taper dans la barre de recherche Erie County Bar Association, Volunteer Lawyers, Project. Vous pouvez aussi nous appeler au 716 847 0662.

Dernier Mots?

Je conclurai cette interview en remerciant Karibu News, Rubens, Sara, Tyler. J’apprécie beaucoup votre initiative. La population de Buffalo ne fait que s’agrandir et le besoin de diversité se fait de plus en plus ressentir. En réponse a cette demande de diversification, le CRLS Project et les journaux comme Karibu news sont nées. C’est mon souhait que dans les mois ou jours avenir, d’autre initiative suivront et permettront de faire de Buffalo l’une des villes les plus diversifiées et où il fait bon vivre.

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